Amanda och Gophers lyfter till nya höjder

Amanda Zahui och hennes collegelag, University of Minnesota, har startat säsongen på ett närmast sensationellt sätt. Det är mycket goda nyheter, inte minst för det svenska damlandslaget.

När Amanda Zahui, född -93, gick ut gymnasiet och efter att ha vunnit två SM-guld med Telge Basket, bestämde sig för spel på college i USA, väckte det en del förvåning. Att en collegekarriär skulle vara det bästa valet för exceptionella talanger som Zahui, råder det nämligen delade meningar om. Det finns dock inget enkelt svar på den frågan. Det beror på mängder av saker. För vissa är det helt fel och för andra det rätta valet. Att Amanda Zahui är på god väg att visa att det inte var något fel på hennes val är dock ställt utom alla tvivel. Zahuis collegekarriär har lyft som en raket och hon är på god väg att göra sig ett riktigt stort namn i USA. Kanske kan det i slutändan betyda mer än de sekiner som hon hade kunnat tjäna t ex i en europeisk liga som, vilket förmodligen hade varit alternativet till collegespel.

När man nu ser henne spela med sitt collelag, slås man av att det svenska centerlöftet verkligen lärt sig att använda sin fysik, både i anfall och försvar. Hennes attackspel ger t ex ett riktigt vasst intryck och defensivt ser det ut som om hon tillåts utnyttja sina 196 cm på ett annat sätt än hon fick i Sverige. Vad gäller blockade skott är hon t ex med snittet 4.1 per match trea i hela landet den här säsongen! Och så här säger hon själv om sin utveckling:
– Det som jag utvecklat mest är min fysik. Jag är starkare, snabbare och rör mig bättre än tidigare. Och jag tycker att jag spelar mer moget, t ex att jag lärt mig läsa olika händelser under matchen som sedan hjälper mig att göra nästa drag. Jag försöker spela snabbare när jag väl har bollen eller är ifrån bollen, men inte genom att stressa utan spela smart och sedan se till att explodera iväg.
– Vad jag jobbar mest med för att utvecklas är att bli bättre i försvaret och vara mer rörlig med bollen, oavsett om det är i 3-sekundersområdet eller ute runt trepoängslinjen, säger Amanda.

Och anledningarna till att det rullar på så bra för Amanda och hennes lag är flera. En sak är att hon är helt skadefri efter tidigare skadebekymmer av olika slag. Hon verkar också harmonisk och säger själv att hon trivs väldigt bra med sitt liv på college. Utan tvekan har tillvaron på college, med alla krav som det för med sig, inneburit ett snäpp uppåt på mognads-, seriositets- och professionalitetsskalan för Amanda Zahui. Och inte minst har träningens innehåll och mängd förstås stor betydelse:
– Träningen här är jätteannorlunda jämfört med Sverige. Bland annat tränar vi cirka tre timmar basket dagligen, som alltid följs av fysträning. Och varje dag är det också någon form av behandlingar, heta bad, rehabträning etc, berättar Zahui.
– Under träningarna springer vi mycket mer än jag någonsin gjort i Sverige och eftersom vi tränar mot killar blir fysiken och motståndet på en ny nivå. Och varje dag kör vi hårdare och hårdare. Jag har aldrig sprungit så här mycket, i hela mitt liv!

Med många erbjudanden från USA blev det University of Minnesota, i de gamla svenskbygderna, som kom att bli hennes val av college. Det var tänkt att hon skulle ansluta under hösten 2012, men på grund av olika bekymmer var hon inte på plats förrän efter nyår 2013 och kom inte att spela alls den säsongen. Zahui blev därmed en så kallad “redshirt”, vilket innebär att om man inte spelar under hela säsongen, kan collegekarriären förlängas med ett femte år. Gophers, som är lagets smeknamn, var då rankat utanför de 100 bästa, men hade långa traditioner som ett starkt lag i Big Ten Conference. Gophers hade varit i NCAA-slutspelet senast 2009, då man nådde andra rundan. Skolans bästa resultat åstadkoms 2004, när Gophers tog sig till Final Four, där de dock föll i semin mot UConn, som för övrigt anfördes av Diana Taurasi. I Gophers spelade då Kadidja Andersson i sällskap med skolans största namn genom alla tider, den amerikanska landslagsstjärnan, Lindsey Whalen, och en annan blivande storspelare, Janel McCarville. Kadidja spelade för Minnesota åren 2000-2004 och är för övrigt en av bara 21 spelare genom alla tider som producerat över 1000 poäng för skolan.

Hösten 2013 var dock Amanda Zahui redo och nykomlingen stormade in i collegebasketen som en virvelvind. Hon snittade 15.1 poäng och 11.6 returer under säsongen, blev under sitt första år bästa returtagare i hela Big Ten och fick mängder av utnämningar och utmärkelser. Den förnämsta var att hon som den ena av bara två freshmen i landet, fick hedersomnämnande, “honorable mention”, när All America-laget utsågs efter säsongen. “Honorable mention” fick också Minnesotas stora stjärna, guarden Rachel Banham, som säsongen 2013-14 snittade 22 poäng. Trots Zahuis och Banhams framfart blev dock säsongen ingen framgång för Gophers. Laget slutade säsongen på 22-13 i matcher och 8-8  seriespelet, och missade på nytt slutspelet. Lagets coach sedan tio år tillbaka, Pam Borton, fick då lämna sitt uppdrag. In kom Marlene Stollings, en coach med en karriär som tagit ordentlig fart, och som en gång i världen spelat som professionell i Europa, i den schweiziska ligan.

Med Stollings vid rodret, med fyra återvändande starters, inklusive Zahui och Banham, och ett par viktiga tillskott i form av guarden Carlie Wagner och forwarden Kelly Shae (sistaårsspelare), blev det nytt liv i Gophers den här säsongen. Det blev sprint- och fysträning varje dag under sommaren, så att spelarna skulle vara förberedda för den offensiva och tempostarka spelstil som Stollings förordar.
– Coachen är väldigt hård, men hon har alltid en idé och förklaring till varför hon vill ha saker gjorda på ett visst sätt. Hon älskar att spela anfallsspel, vilket innebär att vi går igenom offense hela tiden. Coach M är verkligen för att ha roligt, så hon ser till att allt vi gör är professionellt men kul på samma gång, berättar Amanda.

Och säsongen så här långt har verkligen gått som på räls för Gophers och inte minst Amanda. Laget har startat med 14-1 i matcher och är obesegrade i tio raka. De senaste tre matcherna, de hittills enda i seriespelet i Big Ten, tog laget meriterande vinster mot Nebraska, Purdue och Wisconsin och åkte som en raket, upp på plats 23 på den nationella rankingen. Det är första gången sedan 2006 som Gophers rankas i topp 25 och möjligheterna att bli ett av de lag från Big Ten (för övrigt rankat som landets bästa conference just nu) som tar sig till slutspelet på våren, ser väldigt goda ut.

Det mest anmärkningsvärda med Minnesotas fina svit är att laget de senaste fem matcherna spelat utan sin ledande scorer, Rachel Banham. Hon är borta resten av säsongen på grund av en knäskada, vilket gjort att andra i laget verkligen fått svara upp, inte minst lagets front court med Zahui och Kelly Shae, som båda snittar 15.9 poäng.
– Vi är ett helt annat lag utan Rachel. Alla har fått steppa upp och spela på en annan nivå, säger Amanda om saken.
– Själv har jag tagit på mig mer ansvar både på och utanför planen. Jag har fått börja leda laget, måste ta fler returer och göra mer poäng, men framför allt ta upp en stor del av det som Rachel gav till laget varje dag. Det blir en tuff utmaning, men hela laget spelar den här säsongen för Rachel.

Och Amanda kan verkligen sägas ha levererat när det som mest behövts. När experter uttalar sig om henne i olika sammanhang betonar man hennes betydelse för laget, och säsongsupptakten beskrivs som “fenomenal”. Zahui utnämndes 5 januari till “veckans spelare” inom den amerikanska collegebasketen och Gophers fick samma vecka motsvarande utmärkelse som lag. Det är förstås tunga meriter, men Zahuis statistik med 15.9 poäng, 11.5 returer (tolva i landet), 4.1 blockar (trea), 11 double-doubles (tvåa) talar sitt tydliga språk. Hon är dessutom sjua i landet vad gäller defensiva returer och tolva i skottprocent.

Frågan är förstås hur allt detta kommer att fortsätta. Vidden av det som redan skett denna säsong har nog inte riktigt förståtts i Sverige. Det handlar ju om saker som är på en helt annan nivå än att bli Årets Rookie eller Årets Center i Basketligan dam. Om Amanda Zahui får fortsätta vara skadefri och kan fortsätta jobba på, kan det bli en historisk säsong inte bara för henne själv och för Gophers. Hennes tilltagande form och utveckling är förstås också synnerligen goda nyheter för det svenska landslaget, som hon förra sommaren etablerade sig i. Själv blickar hon till att börja med fram mot avslutningen av säsongen med sitt collegelag och säger så här:
– I år tror jag verkligen att vi kan gå långt. Som sagt, har alla steppat upp och jobbar verkligen stenhårt för att nå NCAA-slutspelet, att stanna i topp 25 i den nationella rankingen och att sedan gå så långt som möjligt i slutspelet.

Dela inlägget